Le film raconte les déboires d’une médiocre équipe de hockey des ligues mineures, les Chiefs de Charlestown, et de son joueur-entraîneur vieillissant, Reggie Dunlop (Paul Newman).

Risée du public, les Chiefs sont une équipe de troisième ordre qui stagne dans les bas-fonds du classement de la Ligue fédérale de hockey, ligue fictive inspirée par la North American Hockey League. Parallèlement, la principale usine de Charlestown fermera bientôt, emportant avec elle le club. Dunlop, jouant le tout pour le tout, fait d’abord croire au déménagement de l’équipe en Floride afin de stimuler ses joueurs. Malgré le désastre économique que représente cette fermeture, les ouvriers assurant jusque là un maigre soutien financier, les dirigeants de l’équipe engagent trois nouveaux joueurs, les frères Hanson, qui sont de véritables brutes. Leur venue incite Reggie à prôner un style de jeu violent et agressif2, au grand plaisir des spectateurs.

Après s’être opposé à Ned Braden, l’un des rares joueurs professionnels de l’équipe, au sujet de ce style de jeu brutal, Reggie va changer d’avis lors du championnat. Ce dernier match sera remporté par l’équipe grâce à la disqualification de l’équipe rivale et Reggie va être nommé entraîneur d’une équipe de première division.

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